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El Platybelodon es un antepasado del elefante actual que vivió hace más de 8 millones de años, según un estudio reciente, el Platybelodon contaba con una mandíbula increíble, parecido al elefante moderno, no la utilizaba como pala, sino como guadaña para cortar los tallos duros de las plantas en la base de su dieta.

El Platybelodon es un mamífero herbívoro del orden Proboscidea, similar al elefante moderno. Esta extraña criatura vivió en el Mioceno, hace entre 8 y 20 millones de años. En ese momento, su área de distribución se extendió hasta lo que ahora es Eurasia, África y América del Norte. A diferencia de los elefantes actuales, el animal no tenía trompa, sino una especie de gran espátula, con el tiempo y los cambios desaparecieron para dar paso a una boca, menos prominente.

El Platybelodon fue descrito por primera vez en 1920 a partir de restos encontrados en varias excavaciones paleontológicas. Durante muchos años, los investigadores se han preguntado para qué podría servir una mandíbula tan voluminoso. Defensas o incisivos modificados, el hecho de que sea tan larga y plana ha hecho pensar a los investigadores que el animal la utilizaba como una pala para cavar y recoger la vegetación en la parte inferior de los humedales.

Sin embargo, un estudio reciente basado en el análisis de superficies de desgaste de los dientes indica que la mandíbula habría más bien jugado el papel de guadaña para cortar brotes particularmente difíciles. El estudio se llevó a cabo en realidad con el objetivo de confirmar la hipótesis lanzada por primera vez en 1992 por David Lambert.

Plantas coriáceas en el menu del Platybelodon
En aquella época, el paleontólogo había teorizado que la vegetación de los pantanos en los que se alimentaba el Platybelodon estaba compuesta por plantas duras y afiladas. Los análisis realizados confirman la hipótesis. En efecto , los incisivos están especializados y son más robustos y más resistentes a la abrasión .

Según los investigadores, estos dientes aplanados son el resultado de una fuerte selección en términos de alimentos. En efecto , durante la mayor parte del Mioceno, de tres a cinco tipos de trompa podían coexistir en la misma zona, causando una fuerte competencia para el forraje. Para evitar la competencia, el Platybelodon se habría especializado progresivamente en un rango particular de plantas con la ayuda de su increíble apéndice.

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